Jessica Zwartjes werkt sinds 2014 als biologisch-dynamische tuinder bij Het Zoete Land. En niet alleen daar, maar ook op andere plekken in Leiden maakt ze de wereld een stukje groener, mooier en leuker. Zo werkt ze naast Het Zoete Land voor het Marecollege Leiden als diëtist. Ook beheert ze op die school het Gezonde schoolplein en geeft ze er oogst- en kooklessen aan de 1e en 2e klassen. Ze vertelt hoe ze samen met anderen dit stukje grond aan het Leidse Singel omtoverde in een kleurrijk, duurzaam en voedzaam paradijs.

‘Dit geeft een andere rijkdom dan we gewend zijn’

‘De wereld een stukje mooier achterlaten dan ik ‘m aantrof is mijn motivatie voor Het Zoete Land. Verbouwen van voedsel geeft tal van mogelijkheden om de aarde een stukje mooier te maken. Het verzorgen van de bodem en de planten en de schoonheid van de tuin te laten beleven door bezoekers, vrijwilligers of oogstdeelnemers geven een rijkdom anders dan we gewend zijn. Door te laten zien dat voedselproductie mogelijk is in harmonie met de natuur hoop ik mensen te inspireren meer over de herkomst van voedsel na te denken en ook zelf aan de slag te gaan.’

Jessica Zwartjes op Het Zoete Land

‘We deelden de zorgen over het voedselsysteem’

‘Toen ik in 2012 vanuit Het Singelpark werd benaderd met de vraag over mogelijkheden voor stadslandbouw in het Singelpark wist ik meteen dat ik dit samen met Marijtje wilde oppakken. We hebben elkaar ontmoet bij Het Groene Ideecafé, deelden de zorgen over het voedselsysteem en we vulden elkaar aan.’

‘Samen hebben we de Stichting Leiden Oogst opgericht en zijn we rond de tafel gaan zitten met de gemeente. Na anderhalf jaar overleggen en een draagvlakonderzoek in de buurt konden we begin 2014 starten op Zoeterwoudse Singel. Dat jaar gebruikten we om de grond te verbeteren met groenbemesters en mensen enthousiast te maken voor Het Zoete Land.’

‘Blije gezichten en meer biodiversiteit’

‘In 2015 zijn we gestart met de oogstdeelnames. Marijtje werkte in Delft bij de Proeftuin, een soortgelijk concept. Zij is als voorzitter van stichting Leiden Oogst betrokken bij Het Zoete Land.’

‘Ondertussen zijn er rond de 20 vrijwilligers actief op Het Zoete Land en oogsten 100 oogstdeelnemers wekelijks hun groente, kruiden en bloemen tijdens het oogstseizoen. Naast het tuinieren is het managen van het initiatief een belangrijk onderdeel geworden.’

‘Voor 1 februari 2016, toen er nog geen zaadje opgekomen was, was het maximum aantal oogstdeelnemers al bereikt. Dat is voor mij het bewijs dat Het Zoete Land echt iets toevoegt aan de stad Leiden. De blije gezichten van mensen die op de tuin komen en meer biodiversiteit maken deze plek bijzonder.’

‘We kijken of we kunnen uitbreiden’

‘We hebben de zekerheid dat we tot en met 2017 door kunnen en er is zicht op een verlenging van 5 jaar. Als we meer zekerheid krijgen willen we Het Zoete Land nog mooier maken met vaste planten en struiken. Daarnaast willen we  meer faciliteiten als schoon water en elektriciteit op de locatie.’

‘Ondertussen kijken we naar mogelijkheden om uit te breiden met bijvoorbeeld een kas op een andere locatie of met stukken grond elders die geschikt zijn voor de teelt van gezond voedsel. Zo werken we aan een voedsellandschap in en rond de stad waar mens, dier, plant en bodem beter van worden!’